mercredi 30 avril 2014

Foreign Fighters, Rebel Side, in Syria. 5/Australians

In November 2013, six fighters in Syria have potentially been identified as Australians, but with doubts about several of them1. Three cases, however, are plausible : Roger Abbas Yusuf Topprakaya and a suicide bomber known as Abu Asma al-Australi. Roger Abbas, who was killed in October 2012, came from Melbourne and was of Lebanese origin : it was also a kickboxing champion. He came initially for humanitarian aid, but he visibly fought then with the al-Nosra front. Yusuf Topprakaya, who was killed in December 2012, was from the Turkish community and was monitored by Australian authorities since 2010. He arrived at the Turkish border in mid- 2012, he expects to enter Syria and joined a local unit of the Farouk Brigades near the town of Maarat al-Numan. He was noted for his skill in shooting and bomb making, before being killed by a sniper. In mid-September 2013, finally, Abu Asma al Australi throws a truck filled with 12 tons of explosives against a school that serves as billeting for soldiers of the Syrian regime in the city of al-Mreiya in the province of Deir es-Zor. The kamikaze attack would have allow al-Nosra to take airbase in the city. The martyr, from Brisbane and the Lebanese community, was also monitored by Australian authorities before departure.

Other cases are less documented. In August 2012, a Sydney sheik, Mustapha al- Mazjoub, was killed in Syria. From Saudi descent, it should be noted that his brother was the only Australian member of the Syrian National Council. He died in combat. In November 2012 , a man named Marwan al- Kassab, regarded as an Australian, died in an explosion in northern Lebanon while manufacturing bombs for Syrian rebels. In April 2013, Sammy Salma, from Melbourne, who had traveled with Abbas, was also killed. In all, an estimated 80 Australians have left in Syria and 20, perhaps, fought with al- Nosra. Most are from the Lebanese community, 70% of them were previously known to the authorities and they came to Syria via Turkey, a little less by Lebanon. Syria is not the first case out of an Australian contingent. Between 1998 and 2003, 20 people had joined Afghanistan and the LeT camps in Pakistan. Between 2002 and 2012, 16 Australians were arrested in Lebanon, or convicted in absentia for jihadist activities, mainly related to Ansbat al-Ansar and Fatah al-Islam. After the invasion of Somalia by Ethiopia in 2006, from 10 to 40 Australians have also joined the Shabaab in Somalia. Australians have also gone in Yemen in 2010. Conflict in Syria, however, marks a change of scale. One reason is of course the importance of the Lebanese community : the conflict in Syria has more impact to its members than those in Somalia or Yemen. Then, access to Syria via Turkey is much easier than in previous conflicts. Finally, the increasingly sectarian character of the conflict and the inability of the Western community to curb it clearly have been a breath of fresh air for groups like al-Nosra or ISIS .

Roger Abbas.-Source :

Yusuf Topprakaya.-Source :

Au centre, le Sheikh de Sydney, Mustapha al-Mazjoub.-Source :

The fight is also implemented in Australia. Since early 2012, 17 incidents were identified as being related to the Syrian conflict, mainly Sunni attacks against persons, property or shops of Shiites or Alawites. They occur mostly in Sydney and Melbourne and involve people from Syrian, Turkish and Lebanese communities. Australia has experienced several preparations of terrorist attacks thwarted before execution, against the Sydney Olympics in 2000, one from LeT in 2003, and two autonomous cells dismantled in Sydney and Melbourne in 2005, which included individuals trained in Afghanistan and Pakistan. A planned attack against the Army Barracks in 2009 Hollsworthy again stopped in time, involved men who participated in the financing network and recruitment for the Shabaab. Note however that sectarian incidents declined in 2013.

In December 2013 , two men were arrested in Sydney. Police say one of two men, Hadmi Alqudsi, was a recruiter for al-Nosra and probably for ISIS ( he would have sent at least six people in Syria). The second man arrested was about to leave. For Andrew Zammit, the specialist of the question, this means that the routing networks in Australia are getting more organized2. December 8, moreover, the authorities announced that they have confiscated 20 passports for fear of departures to Syria, bringing the total so far to 90 in all. In January 2014 , after the outbreak of fighting against ISIS, Yusuf Ali, an Australian, and his wife were killed in Aleppo. Tyler Casey came into Syria between June and August with the help of Alqudsi arrested in December 2013 in Sydney. He fought in the al-Nosra front. Born in the United States, Yusuf has gone then to Australia with his parents and was raised as a Christian. When his parents separated when he was 13, he has gone in the United States with his mother. He returns to Australia at 17 and converts to Islam. In November 2011 , he married Amira Ali in Sydney, which is dead with him in Syria. Yusuf is the 7th Australian we are sure that he has been killed on site3.

Yusuf Ali.-Source :

Below, the preacher Musa Cerantonio, which supports al-Nosra here in early 2013, has since taken up the cause for ISIS.

The dispute between ISIS and al-Nosra, which started in April 2013, which degenerated into armed confrontation between ISIS and other rebel groups from January 2014, is not without effect on the landscape of Australian volunteers. In February, Zawahiri, the leader of al-Qaeda, publicly disavow ISIS and confirms its support for al-Nosra, as fighting has already started last month. Abu Sulayman, former preacher of Sydney linked to al-Nosra, comes on March, 17th, to announce that he mediates between the two camps, and then makes public commitment, through videos and speeches, to defend Zawahiri and al-Nosra against ISIS. But al- Nosra supporters are not alone in Australia : Cerantonio Musa, another former preacher of Melbourne, took up the cause for EIIL. The last Australians killed in Syria rather belong to EIIL, but the information is too sparse to say that this group would have taken precedence over others in the recruitment from Australia4. The Meir Amit Israeli center considers, in February 2014, that several dozen to a hundred Australians are in Syria ; according to intelligence, they might even be several hundreds of Australians, including a hundred just for al-Nosra. The Lebanese community is still a center for recruitment, including through family ties with northern Lebanon and Tripoli area that would facilitate border crossing with Syria5. April 24, 2014, there is a total of 10 Australians that we are sure they perished in Syria6.

1Andrew Zammit, « Tracking Australian Foreign Fighters in Syria », CTC Sentinel, Volume 6 Issue 11-12, novembre 2013, p.5-9.
4Andrew Zammit, « Syria: a fractured opposition and Australian consequences », The Strategist/The Australian Strategic Policy Institute Blog, 24 avril 2014.
5Foreign fighters from Western countries in the ranks of the rebel organizations affiliated with Al-Qaeda and the global jihad in Syria, The Meir Amit Intelligence and Terrorism Information Center, 3 février 2014.

vendredi 25 avril 2014

Foreign Fighters, Rebel Side, in Syria. 4/Finns

In Finland, the first rumors about fighters in Syria began to circulate in the media from August 20121. A year later, the Interior Ministry confirms that more than 20 Finns have already joined the radical Islamist groups on site. This marks radicalization, filigree, of Finnish Muslims for about two years. Finnish Muslim population, very small at first, grew in the 90's by the contribution of many refugees. It is estimated there are 50 to 60 000 people in 2011, 90 % Sunni. There are Muslims of the second generation, poorly integrated, originating in areas of conflict, which became radicalized. However, most radicalized Muslims are related, in fact, to Islamist and other groups with local issues, although several organizations like al-Qaida, the Shabaab, Hezbollah are represented in Finland. The Shabaab, in particular, are more visible because they recruited into the Somali community in Finland (15 000 in 2012). The process seems to be restricted from 2012, when the Shabaab associate clearly with al-Qaeda and begin to use conventional methods of organization like the kamikaze attack car.

It is believed that there were no Finns engaged in Afghanistan. The first Finnish foreign fighter highlighted is Abu Ibrahim, who went to fight in Chechnya and was arrested by the Georgian authorities. His father was an officer in the Finnish army. The largest contingent remains this debauched by Shabaab between 2007 and 2009 , before the radicalization of this movement to al-Qaeda. It also evokes, perhaps, the presence of a Finn from the National Front for the Liberation of Ogaden, Ethiopia. It's with the war in Syria that the quota of Finnish volunteers is the most important. After rumors unveiled in August 2012, a Finnish first martyr, Kamal Badri , was identified in January 2013 : he was killed in Aleppo. A few months later, the authorities start talking about ten, then twenty people who have left in Syria. The overall picture remains unclear, with lack of information, although it can be inferred that the Muslim community radicalized in Finland, is structured since more two years.

In March 2014, the intelligence and security Finnish service estimated that more than 30 people have already joined Syria, mostly in the ranks of al-Nosra, ISIS or Jaish Al Muhajireen Wal Ansar2. Mobilization is facilitated by fascination for the the Syrian conflict, the rise of radical Islam in Finland and the relatively easy access to the territory of Syria. The fringe of radical Islam in Finland now count several hundred people, which would increase the potential candidates for jihad. In addition, the Finnish legislation can not arrest people who want to go abroad to fight, even joining a terrorist group. Most Finnish volunteers left alone, even if there is at least one case where the family accompanied the jihadist on site. The presence of Finns was reported in the provinces of Idlib , Aleppo and Raqqa ; at least two Finns died ; some would be returned to their homeland, others would have done the trip several times.

Abou Anas al-Finlandi.-Source :

Only four fighters were clearly identified. Muhammad arrived from Somalia in 1993 at the age of two years. He was raised and educated in Finland, Espoo, before reaching Turkey in December 2012 and join the ISIS. It does not intend to return to Finland. Abu Mansour, spotted by MEMRI in December 2013 during a public speech in Raqqa, is probably the same person. Marwan, born in 1993, is a young convert to Islam from Turku. His mother is Finnish and his father Namibian. After completing his military service, he claims to want to study Islam abroad, gaining Syria in summer 2012, with his wife, and fight in a unit north of Aleppo, including other Finns. He died in Aleppo in June 2013. His Facebook profile says he fought in Idlib province in March-April 2013 ; among his "friends", another Finnish fighter, Abu Anas al-Finlandi. Rami, born about 1992, with a Finnish mother and a father from an Arab country, lived in Helsinki before reaching southern Turkey in July 2013. He had a difficult schooltime, marked by alcohol abuse problems and delinquent behavior. Converted to Islam as a teenager, he asks the imam of the mosque to leave in Syria. Abu Anas al-Finlandi, who was born around 1993, a native of Espoo, have joined ISIS at the end of 2013 ; he was killed in February 2014 during clashes between ISIS and other insurgent groups. Despite the limited information on the Finnish volunteers, we see that it attracts foreign recruiters : Omar Bakri Mohammad, from the English group al-Muhajiroon, had met with Finnish fighters in Syria and Somalia, and Anjem Choudary came to Finland in March 2013, suggesting that he might be planning to develop a Sharia4Finland movement, like those already established elsewhere in Europe3. Choudary had come to support a Norwegian jailed, Mullah Krekar, former leader of Iraq Kurdish terrorist group Ansar al-islam4.

1Juha Saarinen, « GUEST POST: The History of Jihadism in Finland and An Early Assessment of Finnish Foreign Fighters in Syria »,, 21 novembre 2013.
3Juha Saarinen, « The Finnish Foreign Fighter Contingent in Syria », CTC Sentinel, March, 2014, Volume 7, Issue 3, p.6-10.

mercredi 23 avril 2014

Foreign Fighters, Rebel Side, in Syria. 3/British

The British are a quota of foreign volunteers in Syria among the largest in Western Europe : more than 300 people in January 2014, probably over 400 in April1. Since the beginning of the war in Syria, the British authorities have arrested three men suspected of participating in networks of recruitment and referral of volunteers for jihadist groups2. The British case recalls unpleasant memories, including that of Bosnia. Attention is drawn to the British volunteers at the time of the kidnapping of a British journalist and another Dutch, July 19, 2012, which are eventually released by a group of rebels who helped them enter Syria. However, among their captors, is a dozen of British, including a doctor of the National Health Service, Shajul Islam, from Bengali origin, intercepted on his return to the country via Egypt on 9 October. Other arrests took place in January 2013, including that of Shajul brother, and a man who converted a MAC-10 firing white to an operational weapon. Najul Islam, that is his name, would have provided the financial support of the journey of his brother and his accomplice, who was arrested with him, and had also conveyed in Syria night vision equipment , telescopic sights and other sensitive materials. In another case, Nassim Terreri and Walid Blidi, two Londoners of Algerian origin, are killed in Darkoush, a few kilometers from the Turkish border, March 26, 2012. Both belonged to the British brigade Hisham Haboub, from the Free Syrian Army : they are killed when they opened fire on a convoy system that responded to their fire ; another British of the same group being also injured in the battle.

mardi 22 avril 2014

Syrie : intervention par téléphone ce soir sur France 24

Outre mes interventions radio sur Medi1, antenne du Maghreb, j'ai déjà été sollicité plusieurs fois par les médias télévisés depuis le début de l'année par rapport à mon travail sur le conflit syrien.

Contacté aujourd'hui par France 24, j'ai accepté de répondre par téléphone à quelques questions pour le journal de 22h30. Avis aux amateurs de journaux télévisés tardifs...

dimanche 20 avril 2014

L'autre côté de la colline : L'armée impériale russe (1914-1917)

Aujourd'hui, sur L'autre côté de la colline, vous pouvez lire un article de mon cru sur l'armée impériale russe (1914-1917). Un sujet que je voulais traiter depuis un certain temps et auquel j'ai enfin pris le temps de me consacrer ces derniers mois, à partir d'environ une vingtaine d'ouvrages et d'articles parmi les plus récents, sur une vingtaine de pages, le tout muni d'une soixantaine de notes. Le résultat, je pense, constitue une bonne base de départ. Pour les amateurs du sujet ou les spécialistes authentiques qui liraient ce blog, n'hésitez pas à me faire part de votre avis. Bonne lecture !

vendredi 18 avril 2014

Foreign Fighters, Rebel Side, in Syria. 2/Dutch

At least 20 Dutch went to fight in Syria since the start of the civil war and 6 have found death1. There are no organized networks so far recruiting Dutch Muslims there, but groups like Sharia4Holland, Behind Bars, Hizb al- Tahrir and Ibrahim Millatu use the conflict to promote their cause, which is a potential source of radicalization of their audience. It is also quite possible that the total number of Dutch parties in Syria actually exceeds one hundred. 20 people who were identified are from the Moroccan community, Somali and Turkish communities also, although one of them is from Bosnia. The majority nevertheless is from Moroccan origin. They come from Zeist, Delft, Rotterdam and The Hague (especially from the Schilderswijk neighborhood). Most men were recruited between 23 and 26 years, although two were minors. Support for the cause is expressed via a website and recruitment would be done by activists from Sharia4Holland Behind Bars that have already made the trip to Syria. Volunteers are going to Turkey via the Netherlands or Belgium and fall in northern Syria.

Volontaires étrangers de l'insurrection syrienne. 2/Les Néerlandais

Au moins 20 Néerlandais sont partis combattre en Syrie depuis le début de la guerre civile et 6 y ont trouvé la mort1. Il n'y a pas de réseaux organisés jusqu'à présent qui recrutent les musulmans néerlandais sur place, mais des groupes comme Sharia4Holland, Behind Bars, Hizb-al-Tahrir et Millatu Ibrahim se servent du conflit pour promouvoir leur cause, ce qui est un facteur potentiel de radicalisation de leur public. Il est d'ailleurs fort possible que le nombre total de Néerlandais partis en Syrie dépasse en fait la centaine. Les 20 personnes qui ont été identifiées proviennent des communautés marocaine, somalienne et turque surtout, bien que l'une d'entre elles soit originaire de Bosnie. La majorité est néanmoins d'origine marocaine. Ils viennent de Zeist, Delft, Rotterdam et La Hague (en particulier le quartier de Schilderswijk). La plupart des hommes recrutés ont entre 23 et 26 ans, même si deux étaient des mineurs. Le soutien à la cause s'exprime via un site Internet et le recrutement s'effectuerait par des activistes de Sharia4Holland et Behind Bars qui ont déjà effectué le voyage en Syrie. Les volontaires gagnent la Turquie via les Pays-Bas ou la Belgique et entrent dans le nord de la Syrie.

jeudi 17 avril 2014

Foreign Fighters, Rebel Side, in Syria. 1/Jordanians

Since the beginning of the insurgency, Jordanian activists have reached Syria1. Initially, they planned to overthrow Bashar al-Assad to install a Sunni Islamic state in a strictly religious dimension war. This approach has intensified with the character of increasingly sectarian conflict. Among Jordanians, or Salafi jihadists, who left for Syria, there are some veterans of Afghanistan or Iraq, and some sources speak of several thousand men in all. We know that Zarqawi, a Jordanian, had led al- Qaida in Iraq until his death in June 2006. His spiritual mentor, Abu Muhammad al- Maqdisi, a Jordanian of Palestinian origin, is the leader of jihadism in Jordan. Jihadists seem to be gaining ground around the cities of Maan and Zarqa, the latter being also the hometown of Zarqawi. In October 2012, the authorities dismantle a cell that is about to commit anti-Western attacks in Amman with explosives and weapons from Syria. It must be said at the outset, they have tended to overlook the transit Jordanian fighters towards this country. Mohammed al-Shalabi, a Jordanian jihadist leader, says 700 to 800 fighters left in Syria, a number that is difficult to verify. Other reports speak of 500 men.

Volontaires étrangers de l'insurrection syrienne. 1/Les Jordaniens

Afin de faciliter la lecture et pour éviter de mettre un jour un billet devenu même plus qu'un article de fond, avec plus de 45 pages de fichier texte (!), je mets en ligne une nouvelle série, par nationalité, sur les volontaires étrangers en Syrie, côté insurrection. Les billets seront aussi plus faciles à mettre à jour et par ailleurs plus susceptibles, également, d'être traduits en anglais, comme celui-ci. Je commence donc avec les Jordaniens qui sont sans doute parmi, si ce n'est les plus nombreux aux côtés de l'insurrection syrienne.

Depuis le début de l'insurrection, les militants jordaniens ont gagné la Syrie1. Au départ, ils comptaient renverser Bachar el-assad pour installer un Etat islamique sunnite, dans une dimension guerrière proprement religieuse. Cette approche s'est intensifiée avec le caractère de plus en plus sectaire du conflit. Parmi les Jordaniens, salafistes ou djihadistes, qui sont partis pour la Syrie, il y a certains vétérans d'Afghanistan ou d'Irak, et certaines sources parlent de plusieurs milliers d'hommes en tout. On sait que Zarqawi, un Jordanien, avait dirigé la branche d'al-Qaïda en Irak jusqu'à sa mort en juin 2006. Son mentor spirituel, Abu Muhammad al-Maqdisi, un Jordanien d'origine palestinienne, est le chef de file du djihadisme en Jordanie. Les djihadistes semblent gagner du terrain autour des villes de Maan et de Zarqa, cette dernière étant d'ailleurs la ville natale de Zarqawi. En octobre 2012, les autorités démantèlent une cellule qui s'apprêtaient à commettre des attentats anti-occidentaux à Amman grâce à des explosifs et à des armes venus de Syrie. Il faut dire qu'au départ, elles ont eu tendance à fermer les yeux sur le transit de combattants jordaniens en direction de ce pays. Mohammed el-Shalabi, un des leaders djihadistes jordaniens, affirme que de 700 à 800 combattants sont partis en Syrie, un chiffre qu'il est difficile de vérifier. D'autres rapports parlent de 500 hommes.

lundi 14 avril 2014

L'autre côté de la colline : Sadowa (David François)

Depuis quelques jours, vous pouvez lire sur L'autre coté de la colline un article sur la bataille de Sadowa (1866) écrit par mon camarade David François.

Pour le prochain article de ce blog collectif, je livrerai un gros papier sur l'armée impériale russe (1914-1917). Un sujet méconnu et qui s'est révélé tout à fait passionnant à traiter, à partir de près de 20 sources différentes, le tout avec une soixantaine de notes de bas de page (!). A suivre le 20 avril prochain.

David J. MORRIS, Storm on the Horizon. Khafji-The Battle That Changed the Course of the Gulf War, Presidio Press, 2005, 371 p.

L'intérêt de David J. Morris pour la bataille de Khafji remonte à sa période en tant qu'élève officier à Quantico en 1992. Il se trouve qu'un des sergents instructeurs d'une section présente à ce moment-là était un vétéran de Khafji. Pour Morris, cette bataille rangée, la première pour l'armée américaine depuis la fin de la guerre du Viêtnam, préfigurerait les engagements en Afghanistan, par exemple, où de petites équipes américaines très mobiles guident et encadrent des forces alliées contre un adversaire du tiers-monde -tout en subissant aussi, parfois, les aléas de la puissance de feu de leur propre camp... Morris souligne que rien n'était joué d'avance contre l'Irak en 1990-1991. La prise de Khafji par les Irakiens, le 29 janvier 1991, donne l'occasion à certains Américains de venger l'affront du Viêtnam, selon lui. L'auteur base son récit, essentiellement, sur l'interview de plus d'une centaine de vétérans américains qui ont participé à la bataille de Khafji.

Le mouvement des Irakiens sur Khafji prend par surprise deux sections de reconnaissance profonde des Marines et un groupe de Special Forces stationnés sur la frontière saoudienne avec l'Irak, comme "sonnettes", pour collecter du renseignement et protéger un énorme dépôt de carburant des Marines situé non loin des premières lignes. Par conséquent, la plupart de ces petits groupes situés bien en avant du reste des forces est contraint de se replier dans la ville de Khafji devant l'assaut des blindés irakiens. Avec leurs moyens de communication, les Marines vont guider des frappes aériennes sur les chars et les véhicules blindés irakiens tout en restant dissimulés dans des bâtiments, à la merci d'être découverts et éliminés par les assaillants.

L'assaut de Saddam Hussein comprend en fait trois secteurs d'attaque. Khafji est le point faible parce que la ville est défendue par la Garde Nationale saoudienne et des unités du Qatar. Les forces de reconnaissance des Marines ne peuvent compter que sur des mitrailleuses lourdes et des missiles antichars, et le soutien de LAV. Ils sont hors de portée de leur artillerie et doivent s'appuyer sur leurs alliés arabes pour espérer repousser les Irakiens. Les Marines guident les frappes via une équipe ANGLICO (Air-Naval Gunfire Liaison Company) qui suit les unités arabes qui montent en ligne sur Khafji. Cette équipe comprend à la fois des pilotes et des artilleurs.

Pour Morris, la bataille a tout simplement été oubliée parce qu'elle n'a pas impliqué au moins une grande unité américaine, mais seulement des Saoudiens, des Qataris et une poignée d'Américains. Pourtant, la bataille de Khafji montre à l'évidence les forces mais aussi les grandes faiblesses de l'armée irakienne, en dépit de huit années de guerre contre l'Iran : de quoi dégonfler la baudruche créée depuis le mois d'août 1990 où la contre-attaque est présentée comme devant finir dans un bain de sang face à la quatrième armée du monde (!). Le plan irakien était audacieux, mais les généraux irakiens n'ont pas réussi à complètement le mener à bien. L'USAF tue, selon les statistiques, 2 000 Irakiens pendant les frappes ; 75 véhicules irakiens et 48 soldats sont tués à Khafji et 400 faits prisonniers. Côté américain, les Marines sont surtout victimes de tirs "Blue on Blue" : un LAV-TOW détruit un de ses homologues notamment parce que les TOW n'ont qu'une vision thermique, et que la silhouette de chaleur des véhicules est parfois difficile à distinguer, notamment de nuit en plein milieu d'une bataille. L'aviation américaine, de même, n'est pas exempte de "friendly fire" pendant les combats.

Morris passe beaucoup de temps sur cette partie de la bataille, l'attaque ouest des Irakiens contre le groupe de reconnaissance des Marines stationné sur une digue de sable, appuyé par une compagnie de LAV-25, et qui protège une route menant au coeur de l'Arabie Saoudite ; un peu moins sur l'attaque à l'est contre la ville de Khafji elle-même, où deux équipes ANGLICO des Marines se retrouvent prises au pigèe. L'originalité du livre est qu'il se place du point de vue du combattant, ce qui tranche dans une littérature qui s'intéresse souvent, à propos de la guerre du Golfe, aux décisions stratégiques, etc. Mais le livre est aussi écrit par un ancien officier des Marines et cela se ressent, à plusieurs titres. D'abord, comme souvent dans ces récits américanocentrés, les Irakiens et les alliés arabes de la coalition pilotée par les Etats-Unis sont certes braves, mais mal entraînés et donc ridicules ou inutiles sur le plan militaire. Ensuite, l'US Army n'est pas non plus présentée sous les meilleurs auspices : les Special Forces abandonnent soi-disant les Marines à leur sort, l'USAF ne fait que bombarder tout ce qui est en-dessous d'elle... mais elle aurait suffisamment affaibli les Irakiens pour que la grande offensive terrestre ne soit finalement qu'une "promenade de santé" pour l'US Army. Si l'on ajoute à cela l'utilisation par l'auteur d'un vocabulaire pas forcément expliqué dans le lexique pourtant présent, on comprendra que l'intérêt du livre en soit singulièrement diminué.

jeudi 10 avril 2014

Philippe RICHARDOT, Hitler face à Staline. Le front de l'est 1941-1945, Paris, Belin, 2013, 384 p.

Les ouvrages sur le front de l'est, en français, se multiplient depuis l'an passé. Concomitance des parutions ou "effet de mode" devant un certain succès éditorial ? Difficile de trancher. Ainsi, après les ouvrages de J. Lopez qui sortent au rythme d'un par an depuis 2008, avec leurs qualités et leurs défauts, après la somme très réussie -pas parfaite, bien sûr, mais tout de même, c'est un incontournable désormais- de N. Bernard, P. Richardot livre à son tour une synthèse sur le sujet -et la série n'est apparemment pas terminée. Philippe Richardot a signé plusieurs ouvrages chez Economica, notamment celui sur la fin de l'armée romaine, particulièrement intéressant.

Ce livre-ci est moins réussi. Disons-le tout de suite, il est loin d'atteindre la qualité du travail proposé par N. Bernard, et par extension, il est aussi un cran en-dessous du travail de J. Lopez. L'ouvrage se présente comme une synthèse grand public, mais le fait est qu'il n'apporte pas grand chose de neuf par rapport à ce que l'on aurait pu écrire il y a vingt ans. La faute, sans doute, à une bibliographie beaucoup trop sommaire (et lacunaire), réduite à six pages et constituée quasi uniquement de sources secondaires.

Sur l'introduction, rien à redire de particulier, sinon peut-être qu'elle joue un peu trop sur le pathos et pas assez sur un questionnement véritable. La question du décompte des pertes ou de l'historiographie, évoquées par P. Richardot, ne sont pourtant pas traitées de manière exhaustive dans les dernières pages du livre, comme on pourrait s'y attendre. L'historien annonce cependant la couleur : il va traiter la description du conflit et l'analyse opérationnelle. Sauf que, comme on l'a dit, son portrait n'apporte rien de véritablement neuf pour le connaisseur et ne met pas à jour le savoir sur le sujet pour le profane.

mercredi 9 avril 2014

Pierre COSME, Auguste, maître du monde. Actium, 2 septembre 31 av. J.-C., L'histoire en batailles, Paris, Tallandier, 2014, 140 p.

Pierre Cosme, professeur d'histoire ancienne à l'université de Rouen, est un spécialiste de l'armée romaine. Dans ce volume de la collection L'histoire en batailles, il invite à s'interroger, à travers Actium, sur le concept de bataille décisive et sur une histoire écrite par les vainqueurs -ici Octavien bientôt devenu Auguste. Le tout en évitant la téléologie ou l'uchronie. Il cherche aussi à cerner quand Cléopâtre et Marc-Antoine ont perdu la bataille d'Actium.

Au moment de la bataille, César a déjà été assassiné depuis plus de dix ans. Le triumvirat entre Lépide, Octavien et Marc-Antoine se réduit en fait à un duumvirat des deux derniers. Marc-Antoine voit son prestige diminuer après ses campagnes désastreuses contre les Parthes ; Octavien ne se prive pas de s'en servir pour sa propagande, à Rome, où tout se joue. D'ailleurs Marc-Antoine célèbre son triomphe à Alexandrie en 34, reconnaît Césarion et fait de Cléopâtre sa reine.

La situation se tend entre les deux personnages en 33. Octave remodèle déjà le paysage urbain de Rome alors qu'Antoine s'inspire de plus en plus du cérémonial des Lagides et, derrière, d'Alexandre le Grand. En janvier-février 32, les débats sont houleux au Sénat entre partisans d'Antoine et d'Octavien.

mardi 8 avril 2014

Jean-Pierre FILIU, Je vous écris d'Alep. Au coeur de la révolution, Paris, Editions Denoël, 2013, 160 p.

Jean-Pierre Filiu, professeur à Sciences Po Paris, s'est fait un nom en étudiant le "phénomène" al-Qaïda. Il se trouve qu'il a aussi fréquemment séjourné en Syrie à partir de 1980 (Alep), et il parle d'ailleurs couramment la langue locale. En juillet 2013, il décide de retourner à Alep, en pleine guerre civile, pour voir de ses propres yeux la révolution à l'oeuvre en Syrie. Il prolonge, comme il le dit lui-même, les Carnets de Homs de J. Littell, profitant d'une "accalmie" sur Alep alors que Homs est à ce moment-là en proie à de violents combats.

Filiu insiste d'abord sur le fait que le régime syrien, sous Hafez et Bachar el-Assad, n'a laissé finalement que deux espaces de liberté sous la dictature : les mosquées et les stades de football. A côté de la militarisation progressive de l'insurrection, il évoque l'importance de la résistance citoyenne dans les coordinations locales. Alep elle-même, contrairement aux espoirs du régime, entre dans la guerre civile en mai 2012 et surtout à partir de juillet, moment où les rebelles s'emparent de l'essentiel des quartiers est et sud de la ville. Ce qui n'empêche pas les habitants ou les rebelles non armés de manifester contre les insurgés si ceux-ci sont trop autoritaires : les Syriens, ici, ne veulent plus d'une dictature, quelle qu'elle soit.

lundi 7 avril 2014

Monica CHARLOT et Roland MARX, La société victorienne, Paris, Armand Colin, 2002, 222 p.

Il est bon de temps en temps de sortir des lectures d'histoire militaire, pour aborder d'autres champs de la recherche historique et élargir un peu ses horizons... tout en revenant à des souvenirs. J'avais en effet acquis ce livre au moment de ma licence d'histoire, pour suivre un cours d'histoire contemporaine ; un cours comparé entre les sociétés française et anglaise du XIXème siècle. Ce classique a été rédigé par deux universitaires français spécialistes du Royaume-Uni contemporain, Roland Marx (dont j'avais déjà fiché un ouvrage ici) et Monica Charlot.

Y a-t-il une "spécificité" victorienne entre 1837 et 1901 ? C'est la question que posent les auteurs dans l'introduction. L'Angleterre bâtit sa démocratie, conforte son impérialisme. Pourtant la stabilité sociale du pays a été constamment menacée. C'est ici que la reine parvient à incarner les aspirations de divers groupes sociaux, particulièrement dans le dernier quart de siècle alors que la société part quelque peu à la dérive. Victoria a gouverné sur une société renouvelée. C'est la spécificité victorienne d'avoir ses traits propres et en même temps d'encadrer deux époques bien différentes.

vendredi 4 avril 2014

Jean Lopez et Lasha Otkhmezuri, Joukov. L'homme qui a vaincu Hitler, Paris, Perrin, 2013, 732 p.

Mise à jour vendredi 4 avril 2014 : un relecture d'un des passages du livre, combiné à mon propre travail, m'a fait prendre conscience que je n'avais pas critiqué correctement le passage concerné. J'ai énoncé des postulats incorrects, une mise à jour s'imposait. Je m'excuse donc pour ces imprécisions. La critique de ce passage n'est pas complètement retirée, mais elle est précisée et, de fait, elle est plus exacte. Je mets en gras le paragraphe concerné ci-dessous.

Avertissement : étant donné les réactions houleuses la dernière fois que j'ai évoqué un livre de Jean Lopez, sur la recension du livre de Jacques Sapir, La Mandchourie oubliée, je préfère prévenir de suite que tout commentaire malveillant sera mis sans autre forme de procès à la corbeille, car je n'ai pas envie de m'embêter avec ce genre de problème cette fois-ci. Avis aux amateurs : vous avez le droit de ne pas être d'accord avec la recension, mais si vous voulez intervenir, vous le faites de manière constructive, argumentée sans polluer le billet. Merci d'avance.

Jean Lopez, depuis quelques années, s'est imposé comme une référence française incontournable sur l'histoire militaire du front de l'est pendant la Seconde Guerre mondiale. Quasiment inconnu en 2008 à la sortie de son premier livre sur Koursk chez Economica (« ancien capitaine de la marine marchande, rédacteur en chef d'un magazine de vulgarisation », selon le quatrième de couverture), il est devenu, au rythme de quasiment un ouvrage par an, Stalingrad, puis Berlin, un des « meilleurs spécialistes français du conflit germano-soviétique » (toujours selon le quatrième de couverture, celui du Berlin), puis, avec sa deuxième édition du Koursk en 2011 et son ouvrage sur la bataille de Korsun/Tcherkassy, « journaliste et historien ». Car entretemps, en mars 2011, Jean Lopez a lancé Guerres et Histoire, magazine de vulgarisation en histoire militaire qui a rencontré un grand succès. Ce n'est d'ailleurs plus comme historien qu'il se présente sur le quatrième de couverture, mais comme fondateur et directeur de la rédaction de Guerres et Histoire.

Le choix du sujet de ce nouveau livre est habile. Il n'y a en effet aucune synthèse française ou presque, récente, et même ancienne, sur Joukov, l'un des principaux chefs militaires soviétiques de la Grande Guerre Patriotique. Jean Lopez peut donc espérer facilement combler un vide dans la bibliographie sur le sujet. Par ailleurs, le manque patent de spécialistes français issus du monde universitaire à propos de la dimension militaire du conflit germano-soviétique peut augurer d'un bon accueil de la critique, ce qui s'est effectivement produit, que ce soit dans la presse quotidienne ou celle plus spécialisée, comme le magazine L'Histoire, ou bien encore sur différents sites web. Or, comme les ouvrages précédents, la biographie de Joukov par Jean Lopez, si elle comporte d'incontestables qualités, souffre aussi de plusieurs défauts, qui empêchent de la présenter comme la référence « ultime », qualificatif que l'on emploie un peu trop volontiers concernant ses livres – Jacques Sapir l'avait déjà noté, en son temps, dans sa recension du Berlin .

Roger SAUVAGE, Un du Normandie-Niémen, J'ai Lu Leur Aventure 23, Paris, J'ai Lu, 1968, 372 p.

Je continue régulièrement de retrouver, dans des brocantes, sur le marché auprès de bouquinistes, ou ailleurs, ces tomes de la collection bleue de J'ai Lu, la collection "J'ai Lu Leur Aventure". Le n°23 est le témoignage d'un ancien pilote du fameux groupe Normandie-Niémen, qui a combattu pendant la Seconde Guerre mondiale aux côtés des Soviétiques sur le front de l'est, Roger Sauvage. Ce dernier fait partie du contingent de renfort expédié d'Alger à l'hiver 1943-1944, pour combler les lourdes pertes subies durant l'année 1943.

Après un passage par Le Caire puis Téhéran, le contingent de pilotes est pris en charge par un Dakota soviétique qui, via Astrakan, les conduit à Moscou. Arrivé sur l'aérodrome de Toula le 6 janvier 1944, Sauvage est bientôt formé aux commandes d'un Yak 7 d'entraînement. Un entraînement qui n'est d'ailleurs pas sans casse.. Sauvage a l'occasion de survoler les champs de bataille de la région d'Orel, où de féroces combats ont eu lieu à l'été 1943.

Transféré vers le front en mai 1944, les pilotes enchaînent les patrouilles. Un des frères Challe abat... un Yak soviétique d'un régiment voisin. Le régiment assure la couverture aérienne de l'opération Bagration, en Biélorussie ; il y remporte des victoires, mais subit également des pertes. Les Français occupent des terrains tout juste abandonnés par les Allemands en retraite ; ils manquent d'abattre un Pe-2 confondu avec un Do 217 allemand... A partir de juillet 1944, le Normandie-Niémen couvre le franchissement par l'Armée Rouge du fleuve qui va compléter son nom de guerre. Basé à Alytous, les Français troquent ensuite les Yak-9 contre des Yak-3. Le 18 septembre, le régiment déménage à Antonovo. Le 14 octobre 1944, alors que les Soviétiques attaquent la Prusse-Orientale, Sauvage remporte ses premiers succès -Fw 190 et Ju 87. Un mois plus tard, le commandant Pouyade laisse le commandement du régiment à Delfino. Le 27 novembre, le régiment opère à partir du sol allemand, en Prusse-Orientale.

Rapatrié en train à Moscou, les pilotes ont la chance de rencontre le général De Gaulle, venu en URSS en décembre 1944. A partir du 15 janvier 1945, le Normandie-Niémen appuie le renouveau de l'offensive soviétique sur la Prusse-Orientale. Les missions s'enchaînent, les victoires pour Sauvage aussi. Le régiment est basé à Labiau, ancien terrain de chasse de Me 109, le 27 janvier. Il opère au-dessus de Königsberg et des champs de bataille de Prusse Orientale, notamment au-dessus du terrain de Heiligenbeil, repaire des "Mölders" (la JG 51), une escadre de chasse allemande particulièrement redoutée des Français. La Flak est terrible, et, le 9 février, Sauvage affronte en duel, match nul, un pilote qu'il pense être un as allemand. Le 25 février, les pilotes atterrissent à Friedland, suivant dans leur parcours encore les traces de la geste napoléonienne... Les missions défilent au-dessus de Köngisberg assiégée, pilonnée par l'aviation, recouverte de fumée, jusqu'en avril 1945. Les Français opèrent au-dessus de Pillau, à travers le "Tunnel", cette masse de fumée que le vent rabat à l'ouest de Königsberg. Sauvage opère aussi au-dessus du Samland lors des derniers combats après la chute de la ville. C'est en Prusse-Orientale que les Français apprennent la capitulation du 8 mai 1945. Les pilotes rentrent à Moscou le 1er juin, puis en France le 20, avec leurs appareils soviétiques.

Un témoignage sur une partie du parcours du Normandie-Niémen, à prendre avec ses qualités et ses limites. R. Sauvage a un regard bien à lui sur les Soviétiques, les pays traversés et leur population, en particulier (ses souvenirs ont été écrits quelques années seulement après la guerre, avant d'être réédités par J'ai Lu dans cette collection). Mais le texte n'en demeure pas moins un témoignage de première main sur l'aventure de ce régiment hors-norme.

jeudi 3 avril 2014

L'autre côté de la colline : L'armée de résistance du Seigneur (A. Fontanellaz)

Sur L'autre côté de la colline, A. Fontanellaz propose un article sur l'Armée de Résistance du Seigneur, la tristement célèbre Lord Resistance Army de Joseph Kony. L'occasion, encore une fois, de varier les sujets traités -et nous nous intéressons, vous l'avez sans doute remarqué, beaucoup à l'Afrique par exemple, à travers les conflits contemporains. De mon côté, mon prochain article sera un gros papier fouillé sur un sujet également méconnu... par beaucoup.

Richard D. NOLANE et MAZA, Wunderwaffen, tome 4 : La main gauche du Führer, Paris, Soleil, 2013, 56 p.

Décembre 1946. Les nazis mènent de mystérieuses recherches dans l'Antarctique, bientôt rejoints par un sous-marin dernier cri attaqué en route par un Sunderland, mais qui échappe à la destruction grâce à l'un des mediums de l'Ahnenerbe. Pendant ce temps, à Berlin, Hitler se fait greffer un nouveau bras gauche pour remplacer celui perdu dans l'attentat de 1945...

Wunderwaffen, une série uchronique de chez Soleil, en est à son quatrième tome. Si j'avais bien accroché au début, du moins jusqu'au deuxième tome, je suis de plus en plus sceptique sur la série. D'abord parce que l'histoire n'avance en réalité pas beaucoup : à la fin de ce quatrième tome, on ne sait toujours pas -même si on le devine- ce qui se cache sous la glace de l'Antarctique. Ensuite, et la coïncidence n'est que plus fortuite pour moi, la lecture de ce quatrième tome intervient alors que je viens de signer un dossier sur le mythe de l'occultisme/ésotérisme nazi dans le magazine 2ème Guerre Mondiale. Or le scénario en use et en abuse : l'Antarctique, les armes secrètes, la recherche de pouvoirs occultes...sans compter ces scènes de combats aériens qui se répètent et qui voient, ici, les Triebflügel massacrer des vagues de bombardiers au-dessus de l'Italie. Sans parler du rebondissement entre Himmler et Hitler... et ce même si Murnau, le pilote nazi, commence à avoir des doutes et à s'interroger sur ce qui se passe à Auschwitz... je crois que c'est ça, fondamentalement, qui me met mal à l'aise. Le scénario utilise tous les poncifs ou presque du mythe -et qui ont d'ailleurs été utilisés jusqu'à la corde-mais on ne sait pas trop où il nous emmène. Même le petit dossier ajouté à la fin du volume -sur l'Ahnenerbe, sans références- montre l'influence de Jacques Bergier, un des propagateurs du mythe, indirectement, via Le Matin des Magiciens. Bref, tout cela me laisse songeur. Les amateurs de combats aériens et de "Wunderwaffen" en auront pour leur compte, moi, je reste sur ma faim.

Source :

mercredi 2 avril 2014

Hezbollah in Syria-Interview : E.J. Magnier (english text)

 English text, translated in french on Alliance Géostratégique.

E.J. Magnier is a Political Risk Analyst and a war zone correspondent with over 32 years' experience covering the Middle East and acquiring in-depth experience, robust contacts and political knowledge in Syria, Iran, Iraq, Lebanon, shia Islamists, Libya and Sudan. Specialized in political assessments, strategic planning and thorough insight in political networks in the Middle East and Europe. On Twitter : .Blog :

1) Mr Magnier, thanks for answering our questions. First, can you say, in your opinion, why the Hezbollah is currently intervening in the Syrian civil war, aside the regime ?

Hezbollah is a Shia organisation operating mainly in Lebanon, a country with two borders: Israel and Syria. Since 1985, the date Hezbollah declared its momentum, a state of enmity was created between Hezbollah and Israel, following the Israeli invasion to Lebanon in 1982. Since, multiple bloody battles were registered between both Hezbollah and Israel. Due to the military struggle, Hezbollah needs military training and supply on regular basis. This supply, due to heavy military warfare requirement, needs to be transported from abroad either by sea or by air.

mardi 1 avril 2014

Cédric MAS, Rommel, Guerres et Guerriers 24, Paris, Economica, 2014, 159 p.

Mise à jour : comme je publie ce jour une recension de N. Aubin sur le El Alamein du même auteur, qui l'évoque rapidement, et que je fais discrètement allusion à cette polémique à la fin de cette fiche-ci, je reviens sur cet épisode.

Sur la page Facebook de Guerres et conflits, de Rémy Porte, qui a présenté le livre, à lire ici, M. Laurent Henninger s'en est violemment pris à l'ouvrage, dans les termes suivants : "Lu le manuscrit : c'est catastrophiquement mauvais. Cédric Mas nous propose une biographie sur un type à propos duquel il existe déjà 15 tonnes d'ouvrage, et avec une historiographie des années 60. C'est franchement honteux. Lemay, lui, a proposé une bio totalement innovante de Manstein. Ne pas comprendre cela relève de la trisomie 21...". Puis en rajoutant : "Les gens qui perpétuent cette historiographie non seulement éculée mais totalement fallacieuse et malhonnête font un mal fou à la discipline historique. Leur action est néfaste, nocive. Et je signale d'ores et déjà que je serais prêt à TOUT pour ne pas leur céder un pouce de terrain... Ainsi que pour les renvoyer au terminus des prétentieux (à moins que ce ne soit celui des minables)." . Inutile de dire, comme le montre ma fiche, que je suis loin de partager cet avis péremptoire, comme le montre l'échange d'ailleurs.

La collection Guerres et Guerriers d'Economica propose des ouvrages évoquant, au sens large, l'homme dans la guerre ou les situations d'insécurité, selon le général de Bonnemaison. Les biographies de chefs militaires y ont donc leur place. Ici, c'est Cédric Mas, auteur d'une synthèse efficace sur El-Alamein, qui réalise ce court opuscule sur Rommel, aidé de Daniel Feldmann.

L'introduction donne le ton, et on s'y attendait vu le format (court) : le propos sera essentiellement centré sur le militaire, avec les principaux éléments personnels et politiques. C'est dit. Comme le précise l'auteur, le texte est essentiellement bâti à partir de documents d'archives en plusieurs langues, l'ouvrage ne se veut pas définitif, il veut apporter quelques éléments nouveaux et se poser comme un jalon.

Rommel, poussé dans l'institution militaire par son père, gardera une hostilité certaine à l'égard des chefs prussiens -il est originaire du Wurtemberg, qui a encore ses particularités. Au sein de la 5ème armée allemande du Kronprinz, il connaît son baptême du feu le 22 août 1914. Rommel y manifeste déjà les traits de son futur style de commandement : témérité face à l'ennemi, tendance à exagérer la portée de ses actes, mais aussi faiblesse physique parfois, le stress le faisant s'évanouir. Blessé ensuite dans l'Argonne, il mène de nombreux coups de main et reconnaissances offensives, est promu lieutenant en septembre 1915 et passe dans un bataillon de montagne. Au sein de cette unité d'élite qui préfigure les troupes d'assaut, Rommel participe à la campagne foudroyante qui met hors-jeu la Roumanie, entrée en guerre en août 1916. La bataille du mont Cosna sera moins heureuse. Si la carrière de Rommel est atypique -en ce sens qu'il participe aussi à des combats à l'est, plus fluides et mobiles effectivement-, il ne faudrait peut-être pas pousser le constat trop loin, car de nombreux futurs généraux allemands de la Seconde Guerre mondiale ont connu, eux aussi, une guerre différente des tranchées à l'est.

[Nicolas AUBIN] Cédric MAS, La bataille d'El Alamein (juin-novembre 1942), Heimdal/Uniformes Magazine, 2012, 127 p.

A l'occasion de ma récente recension du Rommel de Cédric Mas, Nicolas Aubin propose sa propre lecture du El Alamein du même auteur (que j'avais moi-même fiché ici).

A l'occasion de la sortie du Rommel de Cédric Mas que Stéphane Mantoux vient de chroniquer et qui a fait couler un peu trop d'encre pour de mauvaises raisons, il n'est pas inutile de revenir sur le premier bébé littéraire de cet avocat d'une quarantaine d'année, incontestable spécialiste de la guerre du désert. Paru il y a un an, en coédition Heimdal- Uniformes, il s'agit d'une histoire de la bataille d'El Alamein (juin-novembre 1942) trop injustement passée inaperçu à sa sortie.

Injustement car il s'agit d'un ouvrage en tous points remarquable.

Commençons par la forme : grand format, tout couleur, il est un magnifique écrin pour :

- Les deux cents photographies, la plupart inédites, qui plongent le lecteur au cœur de la bataille. Bien loin d'être des redites du texte, leurs légendes sont suffisamment précises pour apporter une masse d'informations supplémentaires sans alourdir l'ensemble. Moi qui ne suis le plus souvent guère sensible à l'iconographie, j'ai été bluffé. Nul doute que Cédric nous propose une collection, fruit de plusieurs années de patientes acquisitions. A elle seule, elle justifierait l'acquisition de l'ouvrage par les collectionneurs et les maquettistes.

- Pour la quinzaine de cartes bien lisibles qui, si elles ne sont pas parfaites, s'avèrent bien au dessus de la moyenne. Tout amateur d'histoire militaire me rejoindra pour insister sur l'importance de la cartographie et il faut rendre hommage à l'éditeur d'y avoir consacré le temps et les moyens nécessaires. 
- Enfin, last but not least, pour les cinq pages d'annexes listant, modèle par modèle, les effectifs à disposition par les unités de chaque camp au fur à mesure de la bataille, extraits des journaux d'opérations.

C'est que Cédric Mas, au contraire de ses prédécesseurs en langue française (Bergot, Fittère, Buffetaut ou de Lannoy), a compulsé les archives allemandes, italiennes et du Commonwealth. Il s'agit tout simplement du premier travail de première main de la part d'un historien français sur cette bataille que l'on classe pourtant parmi les tournants de la guerre. Il lui restait à bien dépouiller et analyser cette masse d'archives patiemment collecté de par le monde. Ce qui nous amène à aborder le fond.

Je ne reviens pas sur le contenu même du livre bien détaillé par Stéphane dans une notice précédente, mais je vais m'attarder sur quelques points qui me paraissent saillants. 
Le plan est efficace. Derrière un abord classique, Cédric Mas mêle, en en maîtrisant l'équilibre, rigueur de l'analyse et sens du récit : 
- Une longue introduction qui pose le contexte et présente les acteurs, 
- Trois chapitres chronologiques traitant chacun d'une des batailles (le coup de main initial de Rommel du 1er au 22 juillet 1942 avec des divisions réduites à la taille de bataillons squelettiques, et moins de 20 Panzers, l'offensive d'Alam El Halfa, 2e assaut de la Panzerarmee Afrika en octobre et enfin l'assaut de Montgomery en novembre qui voit la destruction quasi-complète des forces de l'Axe)

- Un dernier chapitre en forme de bilan et qui revient sur les différentes controverses autour ces batailles.

Sur les trois opérations, Cédric Mas n'omet aucune dimension : le front et l'arrière (la logistique), le sommet (l'échelon décisionnel) et la base (les tactiques). Le récit est là pour donner de la matière à l'analyse. Sans oublier le rôle des combattants, du matériel, des doctrines, il souligne en particulier l'impact du commandement avec un recul assez rare pour être souligné. On savait déjà que le "Renard du Désert" était un brillant chef d'orchestre de la Blitzkrieg mais qu'il peinait à mesurer les difficultés logistiques. Mais au cours de l'été 1942, on découvre à quel point il est également amoindri par son incapacité à gérer sa santé fragile. A Alam Halfa, Rommel "n'est manifestement plus en état de commander son armée. Déprimé, il révèle une psycho-fragilité qui pèse sur les opérations" (p.104). Celle-ci joue aussi un rôle important lors de la 3e bataille, en particulier lors des discussions concernant le repli de l'armée. A l'inverse, Cédric Mas réhabilite les aptitudes militaires de Montgomery, lequel a pourtant surclassé ses adversaires sur tous les plans : médiatique et moral, c'est l'un des apport du livre que de montrer à quel point que l’art du commandement suppose une maîtrise qui dépasse les techniques militaires, pour embrasser la communication médiatique, Montgomery a su redonner confiance à une armée à la dérive où certains officiers et soldats refusaient d'exécuter les ordres ; logistique, en prenant le temps de reconstituer ses forces ; analytique, en prenant conscience des qualités et des limites de l'outil à sa disposition ; enfin opérationnel et tactique, en piégeant son adversaire à son propre jeu. Cédric Mas signe des passages très convaincants quand il décrit comment l'apparente prudence de Monty est en fait un piège pour saigner la force italo-allemande. En effet, la doctrine allemande prône des contre-attaques systématiques pour retrouver l'initiative et disloquer l'ennemi avant qu'il n'exploite ses avancées initiales. Mais, Monty va jouer de cette doctrine. Après chaque avancée, il déploie rapidement des canons antichars, des chars moyens, il alerte aviation et artillerie, prêts à tailler en pièces les panzers. Moins l'avance anglaise est rapide, plus les Allemands sont encouragés à chercher à se rétablir et plus ils s'épuisent. "C'est ainsi qu'une armée absolument incapable de gagner une guerre d'usure va s'y jeter à corps perdu" (p.106). Monty parvient à réussir l'impensable: détruire, en attirant à lui les groupes mobiles ennemis, la totalité de l'armée axiste, et briser son appareil mécanisé sans même l'encercler. Les grandes forces de Montgomery, c'est d'avoir d'une part compris que la Blitzkrieg n'était pas la solution unique à la guerre mécanisée et d'avoir ensuite su construire une alternative efficace à la portée de ses troupes, une Monty's way of war en quelque sorte…

L'ouvrage de Cédric Mas, bien qu'il ne le revendique pas, dépasse donc la simple "histoire-bataille" à l'ancienne. Il donne du sens. On retrouve ce souci dans le temps passé à souligner la signification des batailles d'Al Alamein. Si il se montre à juste titre sceptique quant aux ambitieux projets de guerre en Asie portés par une victoire allemande (Rommel quand il attaque ne fait que tenter un « coup de poker » sans avoir même les moyens d’exploiter un hypothétique succès), il précise qu'une défaite britannique aurait affaiblit politiquement considérablement l'Empire. En effet, comme l'a souligné Nicolas Bernard dans sa propre recension (sur le site Amazon), l'auteur rappelle fort à propos que "l'Empire britannique traverse une zone de fortes turbulences, aussi bien en Egypte même qu'en Palestine et aux Indes. Une défaite à El Alamein n'aurait pas manqué d'accentuer ces troubles intérieurs, annonciateurs de la décolonisation. La bataille d'El Alamein, rappelle l'auteur, est bien "l'une des dernières batailles coloniales". De plus elle aurait ouvert la voie à l'extermination du million de Juifs de Palestine que les Nazis planifiaient très concrètement. 
Pour finir, Cédric Mas surprend quand il souligne les tensions au sein des forces du Commonwealth et quand il redonne toute sa place à l'armée italienne. On se doutait bien que l'on ne savait pas tout et que les légendes avaient éclipsé l'Histoire. Décidemment cette bataille d'El Alamein nous était bien inconnue.

Nicolas Bernard conclut sa notice en soulignant que "de par la masse de travail qu'il représente, et de par l'ampleur des renouvellements qu'il porte, ce livre constitue un passage obligé de l'historiographie de la Deuxième Guerre Mondiale". Tout est dit.

Nicolas Aubin